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NASA的新地平线号有望在新年飞过Ultima Thule小行星

早在今年8月,美国宇航局(NASA)就展示了多张由新地平线号探测器(New Horizons)拍摄的照片,并表示距离下个飞跃目标还有1亿英里距离。在随后几个月间,探测器始终保持每小时超过30,000英里的速度快速飞行,如果幸运的话有望在新年之日到达目的地。

NASA的新地平线号有望在新年飞过Ultima Thule小行星

目前New Horizons的目的地是小行星Ultima Thule。该小行星编号为486958(正式名称:2014 MU69)位于冥王星之外的古柏带,NASA团队为它取了昵称Ultima Thule。它直径约37公里,轨道周期约293年.NASA的新视野号(New Horizons)预计将 于美国东部时间2019年1月1日上午12点33分,以时速超过50,700公里的速度从Ultima Thule小行星3,500公里外飞过。

NASA的新地平线号有望在新年飞过Ultima Thule小行星

但随着探测器日益靠近,科学家却发现了一些奇怪的现象:检测不到来自Ultima Thule的光变曲线变化。因为它的反射光几乎没有任何变化。小行星通过反射太阳光而在背景中显示亮点而不是黑点。反射的光总量取决于朝着太阳的表面积,面积越大就越亮。小行星不是完美的球形,因此它旋转时亮度会发生变化。但 Ultima Thule 的亮度没有任何变化,天文学家已经确定它不是球形,但为什么它的亮度不变?

NASA的新地平线号有望在新年飞过Ultima Thule小行星

一种解释是探测器与小行星的旋转轴对齐,因此它只能观察到小行星的极地区域;另一种解释是小行星周围环绕尘云,但这通常发生它靠近太阳温度升高的时候,而 Ultima Thule 是一颗寒冷的小行星,不应该有尘云。

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