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伟大无需诺奖肯定:「暗物质之母」薇拉·鲁宾

伟大无需诺奖肯定:「暗物质之母」薇拉·鲁宾

天文学们相信宇宙中90%的物质都是我们看不见的——暗物质。而在昨天,被誉为「暗物质之母」的薇拉·鲁宾(Vera Rubin)去世了,享年88岁。

人们已经开始责备诺贝尔奖委员会。为什么鲁宾从未获奖?(只有活人才有资格得奖)。在推特上,科学家们狂喷诺奖委员会,说他们长期忽视了她的贡献。上一次有女性获得诺贝尔物理学家,还要追溯到53年前。历史上一共只有两名女性获得过诺贝尔物理学奖,分别是居里夫人和德裔美国物理学家玛丽亚-格佩特-梅耶。

为什么科学界对诺奖忽视鲁宾如此愤怒?我们要先了解她所研究的领域。她与另外一位天文学家肯特·福特(Kent Ford)一同研究螺旋星云。这个过程中,她注意到一些特别的现象:在螺旋星云中,边缘的恒星跟中心的恒星以同样的速度旋转。如果从我们可见的物质所产生的引力来看,这速度也贼快了;唯一合理的解释就是,有一股看不见的势力在搞事情。这股势力就是暗物质。上世纪三十年代的弗里茨·兹威基(Fritz Zwicky)最先提出暗物质的假设,但是鲁宾和福特的研究证明了它们的存在。

伟大无需诺奖肯定:「暗物质之母」薇拉·鲁宾

这一发现“彻底改变了我们对宇宙的理解和整个天文领域,”天文学家Emily Levesque在六月份撰文呼吁授予鲁宾诺贝尔奖。鲁宾和福特的研究“给天体物理学和粒子物理学领域孵化出一整套子领域。”这被认为是二十世纪全世界最重要的发现之一。

大奖小奖什么的,从来都是不公平的;这是它们的本质,威廉·盖斯称之为一个“周所周知的投机生意”。文学奖项如此,科学奖项也是如此。只有一小部分有名有望的人才能受邀参与提名。想要提名,你要满足以下至少一个条件:诺贝尔物理学奖得主;诺奖委员会成员;瑞典皇家科学院成员;规定大学的终身教授;或者被委员会邀请送出提名。这些人平时自己的事情就忙不过来了,加上在圈子里混久了,谁没几个盟友或者宿敌呢?有仇报仇有恩报恩。无论在哪个领域,没有哪个奖完全是看功绩。

更进一步,委员会成员这么做既是为了维护诺奖的声誉,也是为了把钱发给应得的获奖者。诺奖往往会颁给那些委员会想要攀上关系的人物;这个奖本身就笼罩在获奖者的光环中。所有的奖都是这回事,所以新设立的奖项都会通过给业内大咖颁奖来奠定自己的声望。诺奖委员会多年来一直都在忽视鲁宾;这只会损害它们的声誉,而不是鲁宾的。

虽然鲁宾没拿到诺奖奖金,但是她得到了更重要的东西:她的成果所孵化出的子领域。没错,头条都是年度诺奖得主的,而不是这些领域的,但是它们留下了更加不朽的遗产。每个科学家都知道他们的知识血统;鲁宾作为暗物质之母,毫无疑问将被世世代代的科学家所铭记。亚里士多德曾说,你在自己的领域获得肯定和欣赏远比名气重要。鲁宾也同意这一点。

“名气是转瞬即逝的流星,”鲁宾在1990年告诉《发现》杂志。“我的数据比我的名字拥有更多意义。如果天文学家今后还在用我的数据,这就是对我最大的恭维了。”

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