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我们闻到的,到底是不是同一种气味?

你觉得巧克力饼干闻起来像什么?对我来说,没有什么比刚出炉的一盘巧克力更香了。这是一种浓郁、甜蜜的颓废气息,像幸福的味道,让我的味蕾兴奋不已。

我们闻到的,到底是不是同一种气味?

但大多数气味让我烦恼。香味扑鼻的鲜花、滋滋作响的熏肉、空气清新剂、香水、清洁用品,甚至是刚修剪过的青草,都让我的鼻子难受。如果我闻多了,甚至还会偏头痛。一个神经科医生曾经告诉我,我是一个“超级嗅觉专家”。她的意思可能是我嗅觉过于敏感了(嗅觉过敏)。嗅觉过敏的人有极强的嗅觉,以至于许多气味都会另引起不适,甚至有些人则因为不适的气味而变得虚弱。

我怪异的鼻子让我怀疑,其他人闻巧克力饼干,感受与我到底一样吗?就像我看到蓝色的同时,你也看的是蓝色,那我闻到的巧克力饼干的味道真的和你闻的巧克力饼干的味道一样吗?有没有可能你闻到的巧克力饼干的味道,却是我闻到的烤箱里的鸡肉味呢?

莫奈尔化学感官中心的研究人员的一项新研究发现,我们闻到的气味的不同,差异竟扎根于我们的DNA中。这项发表在《美国国家科学院》院刊的研究发现,仅仅一个嗅觉受体基因的细微差异,就可以影响一个人对某种气味的感觉与程度。

每个人的鼻子都有大约400种不同类型的专门的传感器蛋白质,也就是所谓的嗅觉受体。一种气味可以激活几种不同的受体,而受体可以由几种不同的气味激活。大脑翻译出这些受体激活模式,以识别数百万(甚至是数万亿)不同的气味。

“我们对嗅觉受体如何将气味分子的信息转化为对气味质量、强度和愉悦性的感知,知之甚少,”第一作者、莫奈尔大学嗅觉神经生物学家乔尔·内尔博士在一份新闻稿中说。“通过研究嗅觉受器基因的变异如何改变人们对气味的感知,我们开始了解每种受体的功能。这反过来帮助我们认识到,这些受体是如何一起起作用的,这样我们就可以破译嗅觉密码并数字化嗅觉。”

在这项研究中,研究人员调查了332人,让他们对近70种气味的强烈程度和愉悦程度进行评分。研究人员还收集了所有参与者的 DNA 样本。他们利用基因信息来识别那些特定受体遭到破坏的人,并将他们的气味接收能力与拥有相同受体的正常人进行比较。他们想知道同样的气味是否会更令人愉悦,或者不那么强烈,或者两者兼而有之。

于是科学家们惊奇地发现,即便单个基因的改变也可以激发人们对同一气味的感知差异。

“因为大多数气味会激活多个受体,许多科学家认为,失去一个受体不会影响我们对气味的感知。相反,我们的研究结果显示事实并非如此,单一受体的改变,会对人们对气味的感知产生很大影响。”

有趣的是,不仅有人闻到的东西与其他人不同,还有人闻到根本不存在的气味。这种嗅觉障碍称为嗅觉幻觉。梅奥诊所报告说,有的嗅觉幻觉闻到的气味还好说,有的可就让人不爽了。对于有的人来说,这些气味只停留一会儿,但有的人却经常闻到。

在上呼吸道感染或头部受伤之后,这种情况很可能发生。颞叶癫痫、鼻窦炎、脑肿瘤和帕金森氏病也可引起嗅觉障碍。据《美国医学会杂志》的一篇文章称,一些患者报告有”先兆”,这意味着某种气味就要来了。人们报告说,某种气味第一次来袭时只会持续几分钟,之后的频率更高,持续的时间也越久。一旦嗅觉障碍了,无论人们做什么,都必须活在某种气味之中了。甚至他们吃的每一样东西都有那种味道。

有些人试图用睡眠、滴鼻剂、抗抑郁药物或抗焦虑药物甚至手术来治疗,但很少成功。还有一种类似的嗅觉障碍叫嗅觉缺失。即你感知到的气味与它本应有的气味完全不同。例如,你平时闻起来很香的东西,在嗅觉缺失后,闻起来很臭或者闻起来像别的东西。比如,巧克力曲奇闻起来会像烤焦的面包一样。看,这就是生活不公平的时候。

本文译自 mnn

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