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时差反应实际上可以保护大脑免受衰退

有大量证据表明,轮班带来的睡眠中断会对健康产生长期影响。因此,证据表明时差影响神经退行性疾病并不令人惊讶。令人意想不到的是,通过改变时区而干扰睡眠实际上可能具有保护作用。到目前为止,这项研究还只在果蝇身上进行了。所以现在还不要急着预订机票,进一步的研究还在计划之中。

神经退行性疾病患者的生物钟往往很不稳定,破坏了他们在适当时间入睡的能力。事实上,西北大学的拉维·阿拉达教授在一份声明中解释道:“我们很早就知道,被打乱的生物钟是神经退行性疾病的早期表现。在许多情况下,睡眠中断都要先于任何其他症状。但是我们不知道昼夜节律紊乱是疾病的原因还是疾病的后果”。

阿拉达使用患有亨廷顿氏病的果蝇进行了研究。虽然亨廷顿氏舞蹈症比帕金森氏症要罕见得多,但神经科学家对它进行了大量研究,因为它相对简单,可以用它来理解那些更复杂的情况。正常情况下,果蝇以24小时为一个周期醒来和睡眠,但阿拉达表示:“在亨廷顿氏舞蹈症患者身上没有规律的节奏,果蝇总是醒来了又睡着”。阿拉达把携带亨廷顿氏舞蹈症基因的果蝇关在笼子里,笼子里的灯光每过20小时就开或关一次,使这些果蝇产生永久性的时差反应,而其他的果蝇则通过对控制昼夜节律的基因进行突变得到了更彻底的治疗。

阿拉达在《细胞报告》中宣布,这两组果蝇没有像预期的那样使亨廷顿氏舞蹈症恶化,而是受到了部分保护。它们大脑中与亨廷顿氏舞蹈症相关的蛋白质较少,相对于控制组,他们的神经元存活时间更长。

阿拉达说道:“这似乎违反直觉,但我们的结果表明,一点点的压力是有好处的。我们巧妙地控制了生物钟,这种压力似乎具有神经保护作用”。阿拉达寻找了另一个生物钟控制基因来解释这个谜团,并将重点放在一个对蛋白质折叠有额外影响的基因上,因为蛋白质错误折叠被认为在许多神经退行性疾病中起着重要作用。通过从亨廷顿氏舞蹈症果蝇体内移除这种基因,阿拉达再次出人意料地减少了这种疾病,其结果通过蛋白质积累和脑细胞死亡来衡量。

当然,人类和果蝇是非常不同的,但是生物钟基因在我们之间是非常相似的。在解决如何对人类进行类似测试这一棘手问题之前,阿拉达计划看看诱导时差反应是否也能保护携带阿尔茨海默氏病基因的果蝇。

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