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科学家将人类大脑基因编辑入猴子基因组中

为了更好地了解人类大脑的发育方式,中国科学家在恒河猴基因组中添加了来自人脑的基因。它被称为MC HP 1或小头脑素microcephalin,参与调节胎儿时期大脑的生长。

转基因猴子似乎更加聪明。它们大脑发育得时间更长——就像是人类儿童——与自然状态的同龄猴子相比,它们表现出更好的记忆能力和更快的反应时间。

“这是第一次尝试使用转基因猴模型来理解人类认知系统的发育过程。”昆明动物研究所的遗传学家Bing Su告诉Technology Review。

生物工程生物并不是什么新鲜玩意。最早出现在1974年,当时人们把金黄色葡萄球菌的基因剪接到大肠杆菌中。2001年,人们第一次在猴子的基因组里插入水母的基因。

最近几年,我们向猴子添加人类基因以研究自闭症等疾病,同时在小鼠身上完成了更多的转基因实验。但这是生物学家首次使用转基因猴子来研究人类大脑的遗传起源。

科学家说,实验充满了伦理学思辨意味。

该团队将猴胚胎暴露在携带人类小头脑素的病毒下。结果产生了11只携带人类基因的转基因恒河猴,最终有5只存活。

“我们的研究结果表明,转基因非人灵长类动物(不包括猿类)有可能提供重要的——并且可能是独特的——洞察,让我们理解人类的不同之处,同时可用于分析临床相关表现型。”他们在论文里写到。

但并不是每个人都同意上述看法。事实上,2010年曾有一篇论文明确谴责了用人类大脑基因编辑猿类基因的想法,称这种可能的研究“在道德上是不可接受的”,因为会使动物陷入不必要的风险。

“使用转基因猴来研究与大脑进化相关的人类基因是一条充满风险的道路。”2010年论文的撰写者之一、科罗拉多大学的遗传学家James Sikela评论道。

此外,最新论文的合作者、北卡罗来纳大学的计算机科学家Martin Styner指出,该研究中使用的某些内容和手段在欧美国家是不被允许的。

不知道Bing Su的成果能否顺利出版,但Styner承认,他在考虑将他的名字从论文中划去。

“我们创造了这种动物,但结果与预期的不同。”他说,“他们试图了解大脑的发育过程。我感觉没有成功。”

该研究已发表在《国家科学评论》上。

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