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在海底最深处发现了一种能「吃」石油的细菌

对人类来说,海底世界仍然有太多的未知,尤其是马里亚纳海沟——海洋中最深的天然海沟——10994米——刚刚在这里又有了一个梦幻般的发现。

迄今为止对海沟最全面的微生物分析中,发现了一种新型细菌,它们可以吸附类似于石油成分的化合物。虽然科学家们之前也发现过能降解石油的微生物,但它们从来没有出现在如此的深度。

在马里亚纳海沟底部,这类微生物的密度大于在地球上之前有记录的任何地方,这令我们对生命的坚韧和顽强又有了全新认识——那里压强相当于将1091公斤的重物全压在脚指甲上。

“我们带回来样品,并确定了一组新的碳氢化合物降解菌,”研究人员之一、英国东英吉利大学(UEA)的Jonathan Todd说。“碳氢化合物是仅由氢和碳原子组成的有机化合物,它们存在于许多地方,包括原油和天然气。”

“因此,这类微生物能够以石油等烃类物质为碳源生长繁殖,把石油等物质分解成能量;可以降低石油泄漏导致的灾害事件,如英国石油公司2010年墨西哥湾漏油事件。”

还无法确定我们是否能够招募这些微小生物来清理海上泄露的石油,但研究人员更感兴趣的是:这些细菌如何在水下深处进食——还有它们以何为食。

该研究的部分内容集中确定细菌能够消化的碳氢化合物的类型以及它们可能的来源。人类造成的污染可能正在侵入西太平洋的海沟。

“我们发现碳氢化合物存在于海洋表面以下6000米深处,甚至可能更深。”东英吉利大学的Nikolai Pedentchouk表示,“其中很大一部分可能来自海洋表面的污染物。”

“令我们惊讶的是,我们还在海沟底部的沉积物中找到了生物制造的碳氢化合物。这表明,在这种极端环境中,有一种独特的微生物种群正在生产碳氢化合物。”

我们之前在浮游在海面的藻类中发现过研究人员正在研究的碳氢化合物,但它们出现在海底是一个启示。在实验室中,该团队确认,细菌在极端条件下确实可以消化碳氢化合物。

下一步是收集有关这些微生物及其食物来源的更多信息——可能是自然和非自然的来源。可能还有其他类型的细菌。

“比起大洋海底,我们对火星了解得更多。”来自中国海洋大学的首席研究员张晓华说。

该研究已发表在Microbiome上。

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