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首次发现有叶绿素但不进行光合作用的生物

英属哥伦比亚大学的科学家发现了第一个能产生叶绿素,但不进行光合作用的生物。它被称为“corallicolid”,存在于全世界70%的珊瑚中,这将为保护珊瑚礁提供新的动力。新发现公布在Nature上。

“这是地球上第二丰富的珊瑚寄居者,”英属哥伦比亚大学植物学家Patrick Keelin说,“这种生物体带来了全新的生物化学问题。它看起来像一种寄生虫,但绝对不进行光合作用。不过它仍然会产生叶绿素。”

叶绿素是在植物和藻类中发现的绿色色素,可以在光合作用的过程中吸收阳光中的能量。

“没有光合作用的叶绿素实际上是非常危险的,因为叶绿素非常擅长捕获能量,但没有光合作用来缓慢释放能量,就像在细胞中埋着一个炸弹一样。” Keeling说。

Corallicolids生活在各种珊瑚的胃腔中,负责建造珊瑚礁,同时也寄生在黑珊瑚,海扇珊瑚,菇珊瑚和海葵中。它们属于顶复门生物,是一大类寄生生物的一种,这些寄生者有一个被称为质体的细胞区室——它是植物和藻类细胞发生光合作用的部分。最有名的顶复虫类(apicomplexan)就是一种引起疟疾的寄生虫。

十多年前,科学家们在健康珊瑚中发现了与顶复虫相关的光合藻类,这表明它们可能是从附着在珊瑚上的光合作用生物进化而来,然后变成我们今天所知的寄生虫。

生态学数据显示,珊瑚礁中含有几种顶复门生物,但最常见的corallicolid至今尚未经过研究。这种生物揭示了一个新的难题:它不仅含有质体,而且含有叶绿素生产中使用到的所有四种质体基因。

“这是一个令人头疼的问题,”第一作者Waldan Kwong说,“我们不知道为什么这些生物会保有这些光合作用基因。这里也许存在一些我们以前从未知晓的生物学机理。”

研究人员希望进一步研究corallicolid,了解它们的生活习性,从而更好的保护它们。

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