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电脉冲刺激大脑,可逆转衰老导致的记忆力减退

科学家们发现,对脑部施加无害形式的电刺激可以暂时逆转因衰老导致的记忆力减退。

新发现有助于解释某些认知技能为什么随着年龄的增长而显著下降,同时扩宽了对脑部疾病的医疗前景

“年龄带来的变化并非不可逆转,”领导这项工作的波士顿大学神经科学家Robert Reinhart说,“我们可以把你的脑力恢复到年轻时的巅峰时期。”

研究焦点是被称为工作记忆的认知能力,即一种对信息进行暂时加工和贮存的容量有限的记忆系统,在许多复杂的认知活动中起重要作用,如识别面部、算术和辨识新环境。

即使没有罹患任何形式的痴呆症,已知工作记忆也会随着年龄的增长稳定下降。一般认为,导致功能降低的某个因素是两个脑网络——前额叶和颞区——之间关联节点的损失。

在年轻人中,这两个脑区域的活动倾向于节奏同步,科学家认为它方便了两个大脑区域交换信息。

但是,在老年人中,脑区域失去同步。

刊发在《自然·神经科学》上的研究,评估比较了42名年龄在20-29岁之间的人和42名60-76岁的人在某项工作记忆任务中的结果。

老年组在测试中表现较慢且不太准确。然后科学家们对他们进行了25分钟的非侵入性脑部刺激——用轻微的电脉冲通过头皮传入大脑来同步两大目标脑区域的电化学活动。

干预后,老年人的工作记忆得到改善,与年轻组水平相当——效果似乎持续50分钟。原本得分最低的老人进步最大。

Reinhart说:“我们看到得分在基准线下最低的人群有了最大的改善。对于患有此类认知性脑部疾病的人来说,是个好兆头。”

然而,伦敦大学学院老年精神病学教授Robert Howard教授告诫说,测试中体现出的效果可能需要人们付出额外的代价。

“我谨慎地反对盲目乐观的态度,即它将转化为临床效益。”他说,“研究结果需要在临床试验条件下重现,需要更多的参与者,并且要有双盲机制。在获得积极结果的同时,必须评估可能的副作用。例如,工作记忆的诱导改善可能以损害其他认知功能为代价。”

贝塞斯达国家酒精滥用和酒精中毒研究所的科学家Dardo Tomasi表示:“这是一个重要的发现,未来可能发展成替代干预措施……对于老年痴呆症而言。”

他说,虽然结果令人兴奋且充满希望,但需要更大规模的实验来确认并评估它们在临床上的应用价值。

阿茨海默症协会研究负责人James Pickett医生说:“目前,我们无法治愈、预防甚至减缓老年痴呆症,因此对所有可能方向上的探索就显得至关重要。用技术改变和校正脑部电路是一个新的令人兴奋的想法。深度脑刺激是帕金森氏症中常用到的外科手术,有朝一日可能对痴呆症也有益。”

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